Αποστολή της NASA τιμά τον πατέρα του ηλιακού ανέμου

Η ιστορική αποστολή που θα εκτοξευτεί το 2018 για να εισέλθει στην καυτή ατμόσφαιρα του Ήλιου βαφτίζεται προς τιμήν του αμερικανού αστροφυσικού Γιουτζίν Πάρκερ που διατύπωσε τη θεωρία του ηλιακού ανέμου, ανακοίνωσε η NASA.

Είναι μάλιστα η πρώτη φορά που η υπηρεσία δίνει σε αποστολή το όνομα προσώπου που παραμένει εν ζωή -ο Πάρκερ, σήμερα επίτιμος καθηγητής στο Πανεπιστήμιο του Σικάγο, θα γιορτάσει τα 90ά του γενέθλια στις 10 Ιουνίου.

Το Parker Solar Probe θα πλησιάσει την επιφάνεια του Ήλιου σε απόσταση μόλις 6,4 εκατομμυρίων χιλιομέτρων, πιο κοντά από οποιαδήποτε προηγούμενη αποστολή. Μια θερμική ασπίδα από σύνθετα υλικά άνθρακα θα το προστατεύει από θερμοκρασίες μέχρι 1,400 βαθμούς Κελσίου, ικανές να λιώσουν ακόμα και τα πιο γερά μέταλλα.

Ένας από τους στόχους της αποστολής είναι να μελετήσει τον ηλιακό άνεμο, ένα συνεχές ρεύμα σωματιδίων -κυρίως πρωτονίων και ηλεκτρονίων- που εκπέμπονται από τον Ήλιο και λούζουν ολόκληρο το Ηλιακό Σύστημα.

Το 1958, ο Γιουτζίν Πάρκερ, τότε καθηγητής στο Ινστιτούτο Ενρίκο Φέρμι στο Πανεπιστήμιο του Σικάγο, δημοσίευσε μελέτη στο Astrophysical Journal προτείνοντας την ιδέα ότι μεγάλες ποσότητες ύλης και μαγνητικής ενέργειας διαρρέουν συνεχώς από το μητρικό μας άστρο -μια ροή την οποία ονόμασε ηλιακό άνεμο.

Ο Πάρκερ είχε προσπαθήσει επίσης να λύσει ένα μεγάλο μυστήριο της αστροφυσικής, την παρατήρηση ότι η ατμόσφαιρα του Ήλιου, γνωστή ως στέμμα, είναι παραδόξως εκατομμύρια βαθμούς θερμότερη από την ίδια της ηλιακής επιφάνειας.

Έξι δεκαετίες μετά, η αποστολή Parker Solar Probe, κόστους 1,5 δισ. δολαρίων, θα μπορούσε να λύσει το μεγάλο μυστήριο.

Θα μπορούσε επίσης να προσφέρει στοιχεία για τις γεωμαγνητικές καταιγίδες που ξεσπούν όταν η Γη δέχεται σωματίδια από ηλιακές εκρήξεις.

Το σκάφος προγραμματίζεται να εκτοξευτεί στη διάρκεια χρονικού παράθυρου 20 ημερών που ανοίγει στις 21 Ιουλίου 2018.

Το σχεδιασμό, την κατασκευή και τη διαχείριση του σκάφους έχει αναλάβει το περίφημο Εργαστήριο Εφαρμοσμένης Φυσικής (APL) του Πανεπιστημίου «Τζονς Χόπκινς» στο Μέριλαντ.

Βαγγέλης Πρατικάκης
Newsroom ΔΟΛ