Ποια είναι η διαφορά ανάμεσα σε έναν αστεροειδή και έναν κομήτη;

Η σημαντικότερη διαφορά ανάμεσα στους κομήτες και τους αστεροειδείς έγκειται στο ότι οι αστεροειδείς αποτελούνται κυρίως από βραχώδες υλικό και μέταλλα, ενώ οι κομήτες από κομμάτια βράχων και σκόνη αναμεμειγμένη με μεγάλες ποσότητες πάγου. Αυτή η διάφορά έχει να κάνει με το πώς δημιουργήθηκαν αυτά τα σώματα.

Η πλειονότητα των αστεροειδών βρίσκεται στη ζώνη των αστεροειδών, ανάμεσα στον Άρη και τον Δία. Το γεγονός ότι οι αστεροειδείς δεν περιέχουν πάγο οφείλεται στο ότι δημιουργήθηκαν σχετικά κοντά στον Ήλιο, όπου η θερμοκρασία ήταν αρκετά υψηλή, για να μπορέσει το νερό να συμπυκνωθεί. Οι περισσότεροι αστεροειδείς, χαρακτηρίζονται επίσης από τις κυκλικές τους τροχιές.

Οι κομήτες, αντίθετα, δημιουργήθηκαν πολύ μακριά από τον Ήλιο, πιο συγκεκριμένα στη λεγόμενη ζώνη Κούιπερ, έξω από την τροχιά του Ποσειδώνα. Εικάζεται μάλιστα ότι οι κομήτες με πολύ μεγάλη περίοδο προέρχονται από μια περιοχή ακόμη πιο μακριά, στα πέρατα του ηλιακού μας συστήματος, που ονομάζεται νέφος Oort. Εκεί η θερμοκρασία είναι τόσο χαμηλή, που όλα τα μικρά σώματα περιέχουν μεγάλες ποσότητες πάγου.

Όταν μια τέτοια παγωμένη σφαίρα κινηθεί προς το εσωτερικό του ηλιακού μας συστήματος και όσο αυτή πλησιάζει προς τον Ήλιο, ο πάγος εξατμίζεται. Το αποτέλεσμα είναι η μικρή σφαίρα να περιβάλλεται από μια κόμη αερίων και σκόνης και να αποκτά μια μακριά ουρά κομήτη.

Υπάρχουν, ωστόσο, και περιπτώσεις που η διαφορά ανάμεσα σε έναν αστεροειδή και έναν κομήτη είναι δυσδιάκριτη. Ένα καλό παράδειγμα είναι το αντικείμενο P/207 R5. Αρχικά ταξινομήθηκε ως κομήτης, λόγω του μεγάλου μήκους της τροχιάς του. Εντούτοις, οι αστρονόμοι διατήρησαν τις αμφιβολίες τους, καθώς το P/2007 R5, δεν είχε ούτε κόμη ούτε ουρά. Ξαφνικά, το Σεπτέμβριο του 2007, το σώμα αναφλέγη βίαια, όταν έκανε στροφή γύρω από τον Ήλιο. Δεν χωράει αμφιβολία ότι επρόκειτο για μια ισχυρή έκρηξη αερίων από αφανή στρώματα πάγου εντός του αντικειμένου, κάτι που συνάδει με κομήτη μάλλον, παρά με αστεροειδή.