U-2, ο Μαθουσάλας των αιθέρων

Τα αεροπλάνα U-2 χρησιμοποιούνται από τις ΗΠΑ αλλά και από άλλες χώρες για πάνω από 60 χρόνια, τόσο σαν κατασκοπευτικά αεροσκάφη αλλά και για άλλους σκοπούς. Η μακροβιότητα αυτού του αεροσκάφους οφείλεται σε μεγάλο βαθμό στον ισχυρό και αποτελεσματικό σχεδιασμό του.

Αυτό που κάνει το U-2 να ξεχωρίζει είναι η ικανότητα του να πετά ψηλότερα από οποιοδήποτε άλλο αεροσκάφος για μεγάλο χρονικό διάστημα, κάτι που το κάνει ένα κάλο κατασκοπευτικό.

Την εποχή που το U-2 πέταξε για πρώτη φορά το 1955, το πρόβλημα της συλλογής πληροφοριών  είχε αρχίσει να γίνεται οξύτερο. Κατασκοπευτικά αεροσκάφη βρισκόταν ήδη σε χρήση από τον Α΄ παγκόσμιο πόλεμο, όμως κατά τη διάρκεια του Ψυχρού Πολέμου η κυβέρνηση των ΗΠΑ ήθελε ένα αεροσκάφος που να μπορεί να πετά πάνω από την τότε Σοβιετική Ένωση χωρίς να εντοπίζεται ή να καταρρίπτεται.

Έτσι, η Πολεμική Αεροπορία των ΗΠΑ ζήτησε από τις εταιρίες κατασκευής αεροσκαφών να υποβάλουν σχέδια για ένα αεροπλάνο που θα μπορούσε να φτάσει μέχρι τα 65.000 με 70.000 πόδια (20.000 έως 21.300 μέτρα), και το πιο σημαντικό να είναι σε θέση να παραμείνει εκεί για μεγάλο χρονικό διάστημα. Μία από τις αλλαγές σε σχέση με τα προηγούμενα σχέδια ήταν ότι το αεροπλάνο δεν χρειαζόταν να φέρει  βαριά θωράκιση ή οπλισμό, κάτι που ήταν σήμα κατατεθέν των στρατιωτικών αεροπλάνων μέχρι τότε. Τελικά, το σχέδιο που κέρδισε ήταν αυτό του μηχανικού Kelly Johnson.

Το U-2 εισήχθη σε στρατιωτική υπηρεσία το 1957. Το 1960 ένα αεροσκάφος αυτού του τύπου κατερρίφθη από Σοβιετικούς ενώ πετούσε πάνω από την ΕΣΣΔ , με συνέπεια ο πιλότος να συλληφθεί . Ακόμη και μετά από αυτό το επεισόδιο, τα U-2 εξακολούθησαν  να χρησιμοποιούνται  σε μια σειρά από συγκρούσεις, όπως ο πόλεμος του Βιετνάμ, παρέχοντας πληροφορίες στις ΗΠΑ και τους συμμάχους της.

Αν και τα χρόνια έχουν περάσει, σήμερα το U-2 μετέχει σε κάποιες αποστολές αναγνώρισης όπως π.χ αυτές στη Συρία.  Τον Σεπτέμβριο του 2015 η Lockheed Martin ανακοίνωσε ότι σκοπεύει να παρουσιάσει τον αντικαταστάτη του U-2  που θα ονομάζεται TR-X , αεροσκάφος που κατά πάσα πιθανότητα θα είναι μη επανδρωμένο.